贵州发现2.28亿年前龟化石:出现喙保留牙齿 无甲壳

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龟在中华文化中具有独特地位,被看作是长寿的象征。然而,从探寻生物起源的角度来看,大众对龟的热度通常不及人类、恐龙,甚至鸟类。

“只有一个原因,现在大家都还能看到龟,它被当做宠物、甚至餐桌上的食物。”中科院古脊椎动物与古人类研究所李淳研究员在接受澎湃新闻采访时如此表述。

北京时间8月23日凌晨,由中科院古脊椎动物与古人类研究所领衔,苏格兰国家博物馆、美国菲尔德自然历史博物馆、加拿大自然博物馆学者联合参与的国际合作团队在顶级学术期刊《自然》( Nature)发表文章:研究团队在中国西南部的贵州省关岭地区发现了2.28亿年前的原始龟,保存于三叠纪晚期海相泥灰岩中,这只体长超过2米的巨型龟是迄今为止发现的第一只开始出现喙的龟,且无甲壳。

中国始喙龟化石。

这只龟被命名为中国始喙龟( Eorhynchochelys sinensis),是继半甲齿龟之后关岭出现的又一种重要早期龟类化石。李淳表示, “进一步弥补了龟类早期演化中重要的一环。”

对长期从事中国三叠纪海生爬行动物化石研究的李淳来说,龟的独特是众多其他生物无法比肩的。

龟的身体结构与其他四足动物截然不同,躯干部分很短,被封闭的甲壳(背甲和腹甲)包裹,其内部骨骼,如脊椎、肋骨、肩带、腰带等不仅与甲壳相愈合,而且各自本身也有一系列特化。龟类的口中没有牙齿,而是像鸟类一样代之以角质喙。

“如果所有的四足动物都是汽车的话,龟和其他动物之间的差异就像吊着走的缆车和其他各种汽车一样。”李淳略显激动地说,”如果龟和恐龙一样现在灭绝了,我们现在只能看到化石,那么有人说它是外星动物而不是地球产物,可能都不为过。”

“龟之前的龟”长什么样?

龟的演化长久以来是一个巨大的谜团。

2.1亿年前晚三叠纪中期德国的原颚龟( Proganochelys)曾向人们展示出,在超过2亿年的时间里,龟类的身体模式基本没有发生变化。”原颚龟已经和我们现在看到的龟没有什么差别了,龟这种奇怪的身体结构在化石纪录里一出现就跟现在一样,我们看不到它的一步步演变,2亿多年都没有变化”

龟也因此长期被认为是和达尔文”渐进式”生物进化论相悖的有力证据。

2008年,同样在关岭地区发现的另一只原始龟打破了上述”演化僵局”。彼时,李淳等人在《自然》报道了半甲齿龟( Odontochelys semitestacea),即一只具有满口牙齿和只有腹甲尚未形成背甲的龟。

“整整10年前来自中国的研究让大家看到了’turtle before a turtle’,当时在和现在同一地点找到的半甲齿龟被评为是龟类历史上具有里程碑性质的发现。”李淳表示。古生物学界因此开始对龟类的早期演化有了实质性了解。

此番的中国始喙龟的”问世”则始于3年前。当时,李淳在三亚海洋古生物博物馆(筹建中)藏品中注意到一件疑似原始龟类的化石。

“我看到一个非常奇怪的化石,当时这块完整的化石还是埋在岩石里面的,初步判断这是一种原始龟类,而且是一种大型的原始龟类,半甲齿龟个头比它小很多。”

基于这样的判断,李淳研究团队将化石运回北京,化石修理(在显微镜下将骨骼一点点从化石中暴露出来)了一年多时间,最终确认了初步设想:这是产自半甲齿龟化石层位之下7.5米处的更加古老的龟类。

随后,四国学者组成的研究团队分析了来自世界不同地区的全部重要原始龟类化石材料,确定了新标本在龟类早期演化中承上启下的系统位置。

半甲齿龟的”叔叔”

中国始喙龟体长超过2米,有着常常的尾巴,躯干较短。现代龟的”重要武器”龟甲在这只原始龟中均尚未形成,仅具有加宽的肋骨。首次出现了封闭的上颞孔和刚性腰带,即臀部腹侧两耻骨和两坐骨形成前后、左右缝合且不能活动的联合体。

和现在大家所能看到的龟类似的一点是,中国始喙龟的嘴是像鸟一样的喙。

这只中国始喙龟被认为集多种原始特征、进步特征和过渡特征于一身。

 

图片来源于澎湃新闻

本文转载自澎湃新闻

 

 

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